Nueva York, un pequeño bocado para un gran huracán.

Esta es una historia que publiqué en El Universal sobre Nueva York como un pequeño-gran bocado que hasta ahora ha eludido el paso de grandes huracanes.

Aquí, en versión texto:

Nueva York, un gran bocado.

Wilbert Torre/Corresponsal
El Universal
Viernes 09 de junio de 2006

NUEVA YORK.- El hotel Hilton de Long Island fue ocupado por una multitud ecléctica una reciente noche de mayo: científicos, estudiantes, autoridades y vecinos armados con guías de sobrevivencia y manuales de evacuación que incluyen a perros y gatos. No era un foro preventivo de aviones-bomba y envíos de ántrax. Era una conferencia sobre lo único que podría ocurrir en Manhattan peor a un ataque terrorista: el embate de un huracán categoría tres, con vientos de hasta 334 kilómetros por hora.

“En Nueva York hay una actitud paranoica cuando se piensa en ataques terroristas, pero no hay conciencia del efecto destructivo de un huracán sobre la región”, dijo Michelle, una abogada de 32 años que vive en Long Island City, un barrio residencial a un costado del East River y frente al Midtown neoyorquino en donde se encuentra el edificio de la ONU, una de las zonas que podría naufragar cubierta por olas e inundaciones gigantescas, según la cartografía de desastres diseñada por las autoridades.

La Gran Manzana podría ser un enorme bocado para un huracán violento, como resultado de una densidad demográfica alta y una posición geográfica demasiado riesgosa.

En 1821, en el primero de los grandes huracanes, 152 mil personas vivían en Manhattan, que ahora es habitada por 9 millones de personas. Las extensas líneas costeras de Manhattan, Queens y Brooklyn, donde antes coexistían bodegas industriales, fábricas y terrenos deshabitados, ahora componen un bosque de condominios y torres que tocan el cielo. La última vez que un fenómeno categoría tres golpeó a la isla fue en 1938: El Expresso de Long Island dejó una estela de 600 muertos en la costa Este -10 en Manhattan- 100 árboles gigantes derribados en el Central Park y pérdidas que en 1998 fueron calculadas en 15 mil millones de dólares.

Más costoso que ´Katrina´

En Nueva York el botín de un huracán podría ser millonario: sólo en la zona metropolitana un huracán categoría tres podría causar pérdidas por 50 mil millones de dólares en propiedades aseguradas, y 100 mil millones de dólares en pérdidas económicas, de acuerdo con un estudio financiero producido por Air- Worldwide, la compañía aseguradora más importante de asistencia a empresas y personas en materia de desastres.

Al iniciar la temporada de huracanes 2006, en junio, los expertos advierten que Nueva York puede ser alcanzada por un fenómeno tan agresivo y más devastador y costoso que Katrina.

Esa preocupación llevó a cientos de científicos, meteorólogos y expertos a reunirse en el Hilton de Long Island, durante dos noches. “La conclusión es que por su situación geográfica y densidad demográfica, Nueva York enfrenta un riesgo altísimo”, dijo el señor Thomas, un afroamericano que vive en El Bronx.

¿Está Nueva York preparado para enfrentar un huracán de esas dimensiones? Tras ser criticada, la Oficina de Emergencias relanzó en mayo pasado un plan de contingencia para huracanes: 65 centros de evacuación en Manhattan, Queens, El Bronx, Brooklyn y Staten Island, con capacidad para recibir a 650 mil personas. Pero, algunos expertos consideran que el riesgo de inundaciones requeriría la evacuación de más de 3 millones de personas en las áreas costeras.

“La única diferencia entre los huracanes de principios de siglo y los actuales es que ahora Nueva York tiene millones de personas para ofrecer al dios de los mares”, declaró Nicholas Coch, quizá el estudioso más importante de esos fenómenos en la región, en una entrevista con The New York Times, hace una década.

Al paso del tiempo, Coch, ha agudizado su sentido pesimista: Está seguro que no existe en el planeta un sitio peor ubicado que Nueva York para recibir el embate de un huracán.

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